‘Algo que sucede dentro’: Saturno Moon Mimas ha escondido el océano

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Mimas, la pequeña luna de Saturno, parece un sospechoso poco probable en la búsqueda de vida en el patio trasero de la Tierra; probablemente sea más conocida por parecerse a la «Estrella de la Muerte» en las películas de Star Wars.

Pero los científicos dijeron el miércoles que debajo de la capa helada de la luna hay un vasto océano oculto que tiene muchos de los ingredientes necesarios para albergar vida extraterrestre primitiva.

Mimas es el último en unirse a una creciente familia de lunas heladas que se cree albergan océanos interiores en nuestro Sistema Solar, que también incluye a los satélites de Saturno Encelado y Titán, así como a Europa y Ganímedes de Júpiter.

Pero la inclusión de Mimas en esta lista ha sido una sorpresa. «Si hay un lugar en el universo en el que no esperábamos encontrar condiciones favorables para la vida, es MIMAS», dijo la astrónoma del Observatorio de París, Valery Lainey, el autor principal de un nuevo estudio en la revista Nature.

Mimas, que tiene sólo 400 kilómetros de diámetro, “no era en absoluto adecuado para el trabajo”, dijo Lainey en una conferencia de prensa.

Descubierta por el astrónomo inglés William Herschel en 1789, la luna tiene el sobrenombre de “Estrella de la Muerte” porque un cráter particularmente enorme la hace parecer inquietantemente similar a la estación espacial utilizada por Darth Vader y el malvado Imperio en Star Wars.

Su superficie escarpada y plagada de cráteres es inerte y no muestra signos de actividad geológica subyacente que sugiera un océano oculto.

‘Algo que sucede dentro’

Otros mundos de agua como el gran hermano de Mimas tienen superficies lisas debido a sus retumbantes océanos internos y muchos géiseres.

Estos géiseres, que disparan material desde la superficie, también demuestran que hay suficiente calor debajo para mantener el agua en estado líquido.

A pesar de su exterior aparentemente desolado, Lainey dijo que los investigadores sospecharon que «algo estaba sucediendo dentro» Mimas.

Estudiaron cómo la rotación de la luna se ve afectada por su estructura interior y publicaron por primera vez una investigación en 2014 que no era lo suficientemente sólida como para demostrar la presencia de un océano oculto.

La mayoría de los científicos seguían convencidos de la otra hipótesis principal: que Mimas tiene un núcleo sólido de roca.

«Podríamos haberlo dejado allí», dijo Lainey, y agregó que estaban «frustrados». Para el nuevo estudio, el equipo analizó cuidadosamente la rotación y la órbita de la luna en docenas de imágenes tomadas por la nave espacial Cassini de la NASA, que orbitó Saturno de 2004 a 2017.

Detectaron pequeñas oscilaciones (rotaciones de sólo unos pocos cientos de metros) que no podrían haber ocurrido si la luna tuviera un interior de roca sólida.

«La única conclusión viable es que Mimas tiene un océano subterráneo», dijeron dos científicos estadounidenses que no participaron en el estudio.

«El hallazgo requiere una nueva versión de lo que constituye una luna oceánica», escribió Matija Cuk de la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI) y la científica planetaria Alyssa Rose Rhoden en un artículo de comentario en la naturaleza.

Las cosas correctas para la vida

La capa cubierta de hielo de Mimas tiene entre 20 y 30 kilómetros de espesor, similar a Encelado, estimó el estudio.

Los investigadores creen que el océano se formó relativamente recientemente (hace entre cinco y 15 millones de años), lo que podría explicar por qué los signos de su existencia aún no han aparecido y suavizado la superficie de la luna.

El océano probablemente existe debido a la influencia de las muchas otras lunas de Saturno, cuyos efectos de marea sacudieron Mimas y crearon el calor necesario, dijeron.

MIMAS «reúne todas las condiciones necesarias para la habitabilidad: agua mantenida por una fuente de calor que está en contacto con rocas para que se desarrollen intercambios químicos», dijo el coautor del estudio, Nicolas Rambaux, también del Observatorio de París.

Entonces, ¿podría este mundo cercano que el mundo del agua alberga formas primitivas de vida, como las bacterias?

«Esa pregunta será abordada por futuras misiones espaciales en las próximas décadas», dijo Lainey.

«Una cosa es segura: si está buscando las condiciones más recientes de habitabilidad para haberse formado en el sistema solar, Mimas es el lugar para mirar».

Publicado originalmente como ‘Algo que sucede adentro’: Saturn Moon Mimas ha escondido el océano



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