Estos cuatro estados quieren que las grandes petroleras paguen por el daño climático – Mother Jones

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John Tully/El Washington Post/Getty

Esta historia fue publicada originalmente por Molienda y se reproduce aquí como parte del Escritorio climático colaboración.

Julio pasado, El verano de Nueva Inglaterra, normalmente cálido y húmedo, pero aún agradable, se vio interrumpido por una serie de tormentas de lluvia inusualmente intensas. Las inundaciones repentinas rompieron las orillas de los arroyos y arrasaron carreteras, inundando varias ciudades y pueblos. Vermont y el norte del estado de Nueva York en particular sufrieron daños inmensos. Mientras las comunidades intentaban recuperarse de los estragos, los legisladores de estos estados, y de varios otros, se preguntaron por qué los contribuyentes deberían tener que cubrir el costo de la reconstrucción después de los desastres climáticos cuando la culpa es de la industria de los combustibles fósiles.

Vermont se une ahora a Maryland, Massachusetts y Nueva York en un esfuerzo multiestatal para responsabilizar a las grandes petroleras por los costosos daños causados ​​por el cambio climático. Los proyectos de ley en trámite en los cuatro estados exigen que las compañías petroleras paguen a los estados millones por tales impactos financiando, como lo describe la propuesta de Vermont, modernizaciones de eficiencia energética, mejoras en los servicios de agua, microrredes solares y drenaje de aguas pluviales, solo por nombrar algunos programas de resiliencia.

“No faltarán gastos climáticos que sería totalmente apropiado que este fondo pague”, dijo Ben Edgerly-Walsh, director de clima y energía del Vermont Public Interest Research Group. «Estos no serán gastos evitables al final del día debido a la forma en que se está desarrollando la crisis climática».

Una encuesta de 2023 mostró que más del 60 por ciento de los votantes en todo el país apoyan que los contaminadores paguen por las consecuencias de sus acciones. Sin embargo, si estos proyectos de ley se convierten en ley, seguramente enfrentarán un largo camino de batallas legales antes de ser implementados. El Instituto Americano del Petróleo, que representa a unas 600 empresas de combustibles fósiles, no respondió a una solicitud de comentarios.

Aun así, estos esfuerzos tienen varios precedentes. El más obvio es el acuerdo de 1998 que obligó a las grandes tabacaleras a proporcionar 206 mil millones de dólares durante 25 años para financiar los presupuestos estatales de salud pública. Otro ejemplo es la legislación federal Superfund promulgada en 1980 tras una serie de derrames tóxicos que llamaron la atención nacional sobre los vertederos de desechos peligrosos. Después de una intensa promoción por parte de organizaciones ambientalistas y comunidades de primera línea, el Congreso aprobó la Ley de Respuesta, Compensación y Responsabilidad Ambiental Integral, o CERCLA, que obligó a los responsables de estos desastres a limpiarlos o pagar al gobierno para que lo hiciera.

Vermont y otros estados esperan replicar ese modelo, dijo el tesorero estatal Mike Pieciak. El Programa de Recuperación de Costos del Superfund Climático “sería básicamente una evaluación” de las compañías petroleras más grandes, dijo.

Los senadores demócratas Chris Van Holland de Maryland y Bernie Sanders de Vermont intentaron introducir algo como CERCLA para el cambio climático como parte de la Ley federal Build Back Better. Eso no funcionó, por lo que los estados tomaron el relevo. En Vermont, la campaña comenzó justo antes de las inundaciones récord de junio. Walsh cree que el momento oportuno ayudó a obtener apoyo político para el esfuerzo. El proyecto de ley cuenta con el respaldo de una supermayoría en el Senado estatal y una mayoría en la Cámara. Pronto se enviará al comité para su mayor consideración y podría enviarse al gobernador en abril o mayo.

Un informe de 2021 estimó que el costo de los daños por inundaciones a hogares, infraestructura pública y empresas en partes de Vermont podría costarle al estado $5.2 mil millones durante este siglo. Un análisis realizado por el Atlas de Desastres de Vermont mostró que el estado de Green Mountain ocupa el quinto lugar per cápita en gasto climático.

El pequeño estado, hogar de poco más de 645.000 personas, ha arrojado piedras repetidamente a los leviatanes de la industria petrolera. Está demandando a ExxonMobil bajo su ley de protección al consumidor, alegando que la compañía, que durante décadas ha entendido que la quema de combustibles fósiles causa el cambio climático, engañó deliberadamente a los consumidores del estado sobre los riesgos de sus productos.

Las comunidades de otros estados también han explorado formas de responsabilizar a los combustibles fósiles por los daños, a veces de forma mucho más directa. Investigadores de salud pública en Kentucky vincularon las muertes en las terribles inundaciones de 2022 en el estado, que mataron a más de 40 personas, con la minería a cielo abierto excesiva que aplanó las cimas de las montañas y destruyó arroyos. Beverly May, directora de proyectos jubilada del departamento de salud pública y epidemiología de la Universidad de Kentucky, intentó enviar estos resultados a la Oficina federal de Minería a Superficie; ella nunca recibió respuesta.

May también señaló los primeros intentos de los activistas contra la minería a cielo abierto para garantizar que los impuestos pagados por las compañías de carbón vayan a un fondo fiduciario para garantizar que la limpieza y la remediación continúen mucho después de que las compañías se hayan marchado. Esos esfuerzos fracasaron por falta de voluntad política. “Bien podrías haber abierto la ventana y gritar: ‘Oye, nony, nony’, por toda la ayuda que recibimos”, dijo May con un suspiro. «En ciudades de todo el suroeste de Virginia y el este de Kentucky, los gobiernos están colapsando porque no hay dinero que puedan gastar».

La legislación del tipo que están impulsando Vermont y otros no reparará todos los daños causados ​​por el cambio climático ni detendrá la contaminación por sí sola, pero dichas leyes podrían proporcionar fondos de remediación para las comunidades que no tienen mucho dinero para todos. Pat Parentau, profesor emérito de política climática en la Escuela de Derecho y Graduados de Vermont, formó parte del consejo regional de Superfund de Nueva Inglaterra cuando se implementó esa legislación pionera. Ahora que su estado natal intenta aprobar una legislación climática basada en ella, ve razones para el optimismo y lecciones instructivas.

«Es un punto de presión más para acelerar la transición que está en marcha», afirmó Parentau.

Pero hacer cumplir tales medidas no será fácil, incluso si el proyecto de ley se aprueba. Los estados más grandes podrían luchar por sí mismos; Vermont está utilizando un esquema sin culpa, lo que significa que el estado no tendría que demostrar negligencia para hacer que las empresas paguen al Programa de Recuperación de Costos del Superfondo Climático. Cualquier empresa dedicada al negocio petrolero podría ser considerada responsable.

La responsabilidad es estricta: las empresas en cada paso del proceso, desde la perforación y la producción hasta la distribución y el transporte de combustibles fósiles, tendrían que pagar, aunque se daría prioridad a las empresas en el extremo de extracción. Parentau señaló que esto podría ser una debilidad del proyecto de ley, lo que dificultaría su aplicación. Y mientras que Superfund creó un modelo para evaluar la responsabilidad mediante la convocatoria de una reunión de todas las partes involucradas, esa tarea puede ser más confusa cuando se aborda las emisiones de carbono.

“Una vez que lo superas, estás preparado para un largo trabajo”, dijo Parentau. «Me cuestiono si tienen los recursos legales para enfrentarse a las ExxonMobils del mundo».

Idealmente, algo como esto se convertiría en ley federal, pero Parentau dice que eso es dudoso en este momento, ya que la principal pieza de legislación climática es «en su mayoría zanahorias».

Es difícil responsabilizar a las corporaciones multinacionales masivas ante las comunidades vulnerables y es difícil hacer llegar el dinero a los lugares correctos una vez que llega. Se suponía que el acuerdo de las grandes tabacaleras traería una ganancia inesperada para la salud pública a los condados con problemas de liquidez, pero en realidad, gran parte de los fondos se desviaron hacia otras prioridades, como la construcción de carreteras, y sirvió más como pegamento para mantener unidos los presupuestos locales que como una fuente de ingresos para programas de salud. Mientras tanto, dijo Parentau, las comunidades pasaron diez años litigando el programa Superfund y, a pesar de los avances, aún quedan por limpiar una gran cantidad de sitios incluso décadas después. La contaminación por carbono puede resultar aún más difícil de alcanzar: dado que es atmosférica, se difunde en el aire y no se concentra en ninguna parte.

Walsh, sin embargo, cree que las posibles batallas que se avecinan valen la pena; dan ejemplo. “Es una pelea que vale la pena tener, porque hay mucho en juego”, dijo.



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